Canna da zucchero: il dolcificante più diffuso al mondo

Amiamo le caramelle, il cioccolato e i dolci, ma troppo spesso diamo per scontata la fonte della dolcezza. Per questo motivo, oggi impareremo a conoscere la canna da zucchero, la pianta numero uno al mondo per la raccolta commerciale! Questa pianta di tipo erbaceo è al centro della produzione alimentare e della storia culturale, oltre che della tavola dei dolci. Inoltre, potrete imparare a coltivare la canna da zucchero nell'orto di casa vostra, il che è quanto di più vicino alla coltivazione dei nostri dolci.

In tutto il mondo, la canna da zucchero viene coltivata per ottenere - avete indovinato - lo zucchero. Questa pianta dolce è responsabile di oltre il 70% dell'approvvigionamento mondiale di zucchero (il resto proviene in gran parte dalle barbabietole da zucchero). Solo nel 2017 sono stati prodotti 1,8 miliardi di tonnellate di canna da zucchero commerciale, il 40% dei quali provenienti dal Brasile.

Oltre alla produzione alimentare, la canna da zucchero viene utilizzata anche per la produzione di etanolo. Questo viene solitamente prodotto dal mais, ma la canna da zucchero ha dimostrato di essere due volte più efficace. Dopo l'utilizzo dello zucchero, il resto della pianta viene utilizzato per la produzione di carta o di cibo per animali. Questa pianta ha altri usi potenziali e sta persino venendo incorporata nel biodiesel.

A parte la produzione di massa e l'alcol, la canna da zucchero è anche una fantastica aggiunta al giardino di casa. La coltivazione del proprio zucchero è divertente, facile e dolce. Inoltre, questa pianta erbacea si adatta perfettamente a qualsiasi paesaggio!

Guida rapida alla cura

Come coltivare la canna da zucchero
Nome/i comune/iCanna da zucchero, canna da zucchero, erba pennacchio
Nome scientificoSaccharum officinarum, Saccharum sinense, Saccharum barberi
Giorni al raccolto1 anno
LucePieno sole
Acqua:Costantemente umido, 1-2″ a settimana
TerrenoBen drenante, fertile
FertilizzanteAlto contenuto di azoto e fosforo
ParassitiLarve della canna da zucchero, piralide, afidi, cocciniglia, ragnetto, termiti
MalattiePunteruolo della canna da zucchero, virus del mosaico, mal dell'occhio

Tutto sulla canna da zucchero

È difficile risalire all'origine della canna da zucchero perché è molto antica. La credenza popolare vuole che la varietà comune, Saccharum officinarum, sia stata addomesticata nel 4000 a.C. in Nuova Guinea. Altre specie comuni, come il Saccharum sinense e il Saccharum barberi, si ritiene siano originarie rispettivamente dell'Asia meridionale e dell'India.

Da allora, la coltivazione della canna da zucchero si è lentamente diffusa in tutto il mondo. È arrivata nel Mediterraneo intorno al 700 d.C. e nei Caraibi nel 1400. Oggi la canna da zucchero è la principale esportazione di molte isole caraibiche e del Sud America. Negli Stati Uniti viene prodotta soprattutto in Florida, Louisiana, Texas e Hawaii.

Che cos'è la canna da zucchero e che aspetto ha la canna da zucchero? Le specie originarie di canna da zucchero possono essere dolci, ma l'aspetto è piuttosto generico. Tuttavia, alcuni ibridi sono stati sviluppati per il giardinaggio ornamentale e presentano bellissimi steli rossi, viola o a strisce bianche.

Gli steli spessi hanno un aspetto simile a quello del bambù, grazie alle articolazioni orizzontali distanziate di 4-10 pollici. Ogni giunzione, o nodo, produce una lamina fogliare e un germoglio che sono protetti da una guaina che avvolge il fusto. Questa anatomia è presente in molte piante di canna, tra cui la canna muto.

Gli steli crescono fino a 5 cm di diametro e si sviluppano verso l'alto. Nel suo clima nativo, la canna da zucchero può raggiungere i 6 metri di altezza. Qui negli Stati Uniti, l'erba pennacchio sarà probabilmente alta e larga solo 5-8 piedi. Trattandosi di un rizoma, ogni pianta produce più germogli che fanno crescere pennacchi di foglie lunghe, sottili e spesso appuntite.

Essendo una pianta tropicale, la canna da zucchero cresce tutto l'anno nelle zone 9-10 degli Stati Uniti. Nelle regioni più fredde può essere coltivata come annuale, ma può essere necessario avviarla in casa. Negli Stati Uniti, la canna da zucchero viene solitamente piantata a fine estate, sverna e cresce per 7-8 mesi dalla primavera all'inizio dell'autunno. Sebbene richieda molto tempo per maturare, la canna da zucchero cresce abbastanza velocemente, soprattutto quando fa caldo.

Ricordate che abbiamo detto che la canna da zucchero che coltivate sarà molto più piccola di quella dei tropici? Questo perché la canna da zucchero non smette di crescere fino al momento del raccolto. Nei climi non ostacolati dall'inverno, può crescere per un paio d'anni prima del raccolto. Ciò consente una crescita importante e un notevole aumento della produzione di zucchero.

Piantare la canna da zucchero

Canna da zucchero tra le erbacce

Se avete la fortuna di vivere nelle zone 9-10, potete piantarla all'aperto tra la fine dell'estate e l'inizio dell'autunno. Radicherà durante l'inverno e inizierà a crescere in primavera. Con questo programma, si può prevedere un raccolto a un anno dalla semina. Se vivete in una zona più fredda, potete comunque coltivare la canna da zucchero. Tuttavia, dovrete tenerla in casa durante l'inverno, poiché non è resistente al gelo.

All'aperto, scegliete una posizione che riceva molto sole e che abbia un terreno fertile. Poiché le piante sono alte e cespugliose, sono ottimi frangivento per gli orti. Tenete presente, però, che le foglie sono appuntite e possono ostruire i passaggi pedonali. È meglio collocare questa pianta in una zona meno trafficata.

Per la coltivazione, la canna da zucchero si ottiene quasi esclusivamente da talee di fusto. È possibile ordinarla online, acquistarne di nuove o prelevare una talea dal giardino di un amico. La sezione dedicata alla propagazione illustra come prelevare le talee.

Piantate le talee a un metro e mezzo di distanza l'una dall'altra in solchi di 15 centimetri. È possibile posizionarle semplicemente sopra il terreno o interrarle leggermente. Se piantate in casa, mettete ogni talea in un contenitore grande con un buon drenaggio.

Cura

La canna da zucchero è una pianta moderatamente esigente. Seguirete alcune regole di cura alla lettera, mentre altre verranno trattate come linee guida. Una volta presa la mano con l'erba pennacchio, però, vi piacerà vederla crescere!

Sole e temperatura

La canna da zucchero è adatta al suo clima tropicale nativo e alle zone 9-10. Prospera a temperature comprese tra 90 e 100°F e in pieno sole. Verso il periodo del raccolto, la temperatura ideale scende a circa 55°F. Queste temperature possono variare, ma con esse varia anche la resa in zucchero. Ricordate però che non tollera il gelo, quindi i giardinieri che vivono in climi freddi potrebbero aver bisogno di spazio per portarla in casa durante l'inverno, a meno che la canna da zucchero non venga coltivata come annuale.

Acqua e umidità

Un'adeguata irrigazione è fondamentale per la salute della canna da zucchero. È necessario mantenere il terreno costantemente umido senza annegare le radici.

In media, queste piante necessitano di 1-2 centimetri d'acqua a settimana, a seconda della temperatura. L'installazione di un sistema di innaffiamento con un timer che fornisce acqua due volte al giorno può mantenere il terreno costantemente idratato per le esigenze della canna da zucchero. La canna da zucchero preferisce anche una certa umidità, ma tollera condizioni più secche.

Il suolo

La canna da zucchero si adatta bene a diversi tipi di terreno, a patto che trattengano correttamente l'umidità. Il terreno deve essere sufficientemente drenante da non far ristagnare l'acqua intorno alle radici. Tuttavia, deve anche essere abbastanza poroso da non doverlo innaffiare 20 volte al giorno.

La pacciamatura è un'opzione eccellente per l'erba di prugna, poiché mantiene l'umidità all'interno e le erbacce fuori. La canna da zucchero tollera un'ampia gamma di pH, ma 6,0-6,5 è l'ideale.

Concimazione

Canna da zucchero in salute

La canna da zucchero si basa molto sull'azoto e sul fosforo. La quantità di questi nutrienti da somministrare alle piante dipende dalla quantità già presente nel terreno (ecco come testare il terreno a casa). In generale, va bene un'applicazione di fertilizzante bilanciato quando il fusto germoglia. Man mano che il prato cresce, aumentate gradualmente la quantità di azoto nel fertilizzante e applicatelo ogni 1-2 mesi.

Innaffiate il concime dopo averlo applicato, in modo che le radici possano mettersi subito al lavoro. La canna da zucchero può essere bruciata da un eccesso di fertilizzante, quindi evitate di esagerare.

Potatura

Se si coltiva la canna da zucchero per il saccarosio, non ci si deve preoccupare della potatura. D'altra parte, se utilizzate questa pianta dolce come erba alta decorativa, potreste decidere di tagliarla di tanto in tanto. Come erba, la canna da zucchero può diventare piuttosto indisciplinata (e appuntita!).

Potate la canna da zucchero ornamentale in primavera o in estate per ridurne le dimensioni. È anche possibile sradicarla in autunno, in modo che ricresca piccola la primavera successiva.

Propagazione

Come abbiamo detto, la canna da zucchero si propaga quasi esclusivamente per talea di fusto. Poiché la fioritura è così infrequente, la propagazione dei semi è solitamente utilizzata solo in laboratorio per lo sviluppo di nuovi ibridi. Vediamo quindi il semplice processo di preparazione e impianto delle talee di fusto.

Ricapitoliamo velocemente: il fusto della canna da zucchero è composto da pile di nodi. Ogni nodo contiene una guaina, una lamina fogliare e una gemma. Quando ci propaghiamo per talea di fusto, ci affidiamo a queste gemme per creare una nuova pianta. Anche se una talea può avere 2 o più nodi, produrrà un nuovo rizoma solo da uno.

Per fare una talea di fusto, scegliete un fusto sano e maturo. Con un coltello pulito, tagliate una sezione lunga 2-3 nodi. Tagliate le eventuali foglie, ma assicuratevi che ogni nodo abbia una gemma. Mentre il germoglio si sta sviluppando, si nutrirà degli zuccheri immagazzinati nella talea invece di affidarsi alla fotosintesi. Per questo motivo, la quantità di luce fornita alla talea non ha importanza finché non inizia a produrre nuove foglie.

Posate la vostra talea orizzontalmente sul terreno e mantenetela umida come fareste con qualsiasi altra talea di pianta. Le radici emergeranno per prime e poi un nuovo stelo sorgerà da una gemma. Nel giro di un anno, la vostra umile talea sarà diventata una pianta di canna da zucchero matura.

Le talee di canna da zucchero possono anche essere fatte radicare in acqua. Basta posizionare la talea in posizione verticale in un bicchiere alto. Almeno un nodo deve essere immerso nell'acqua. Dopo la comparsa delle radici e del nuovo fusto, trasferite la talea nel terreno in modo che possa ricevere le sostanze nutritive.

Raccolta e conservazione

Segmenti di canna da zucchero sbucciati

Dopo mesi di giardinaggio, preparatevi a soddisfare la vostra voglia di dolce! Ecco cosa c'è da sapere sulla raccolta e sull'estrazione dello zucchero dalla canna.

Raccolta

Per ottenere una resa ottimale, lasciate crescere le piante di canna da zucchero il più a lungo possibile prima di raccoglierle. Puntate a raccoglierle poco prima della prima gelata di ogni anno, soprattutto se intendete produrre sciroppo di canna.

Per tagliare gli steli, avete bisogno di qualcosa di molto robusto come un machete o una sega. Tagliate ogni stelo appena sopra il terreno, lasciando intatte le radici. Se vivete in un clima tropicale, dovrebbe ricrescere l'anno successivo. Quindi, indossate dei guanti e staccate ogni foglia dagli steli. Le foglie sono ottime per la pacciamatura, ma fate attenzione alle punte affilate!

Se vivete in una regione tropicale, potete ottenere più raccolti dalle vostre piante di canna da zucchero. Dopo il taglio iniziale, sul ceppo spesso crescono i ratoons, ovvero nuovi germogli di canna da zucchero. Questo raccolto sarà significativamente inferiore a quello originale.

Estrazione dello zucchero dalla canna da zucchero

La consistenza dello zucchero dipende dalla varietà. Le canne da sciroppo hanno uno zucchero più liquido, mentre quelle di cristallo cristallizzano facilmente. Esistono anche le canne da masticare, che consentono di ottenere lo zucchero in modo ottimale masticando le fibre.

A livello commerciale, il saccarosio viene estratto dagli steli con grandi macchinari specializzati. A meno che non abbiate accesso a uno di questi utili macchinari, adotteremo un approccio diverso, più casalingo.

Spogliate la parte esterna dei gambi e strofinateli bene per eliminare la sporcizia. Quindi, tagliate le canne da zucchero in piccoli segmenti che possano entrare nella vostra pentola più grande. Per estrarre lo zucchero, riempire la pentola d'acqua, immergere completamente i gambi e far bollire per qualche ora. Quando tutto lo zucchero sarà estratto dai gambi, questi diventeranno marroni e l'acqua avrà il sapore dello zucchero.

Una volta pronta, scartate i gambi esauriti e filtrate bene l'acqua per eliminare eventuali residui. Trasferire l'acqua zuccherata nella pentola e riportarla a ebollizione, mescolando di tanto in tanto. Lasciate bollire l'acqua per un paio d'ore, finché lo sciroppo non avrà raggiunto la consistenza desiderata.

Conservazione

Le canne da zucchero appena tagliate si possono conservare per circa due settimane in frigorifero. Basta avvolgere le estremità tagliate nella pellicola di plastica e riporle nel cassetto delle patatine. Come per qualsiasi altro prodotto, è meglio utilizzarlo il prima possibile.

Conservate lo sciroppo appena bollito in barattoli di vetro sterilizzati. Lasciate raffreddare completamente lo sciroppo e poi trasferite i barattoli in frigorifero. Questo riduce la possibilità di fermentazione dello zucchero, anche se non la elimina completamente. Per una conservazione più lunga, potete cuocere lo sciroppo fino a ottenere una pasta densa, quindi spalmarla sui fogli di disidratazione utilizzati per preparare i rotoli di frutta. Disidratatelo fino a eliminare la maggior parte dell'umidità dello zucchero e, subito dopo averlo tolto dal disidratatore, arrotolatelo a forma di tubo o di cono. Una volta raffreddato, può essere utilizzato come lo zucchero messicano a cono. Conservare lo zucchero a cono fatto in casa in un contenitore ermetico nel congelatore fino al momento del bisogno.

Risoluzione dei problemi

Vista laterale dei campi di canna da zucchero

La cosa migliore da fare per mantenere in salute le vostre canne da zucchero è scegliere varietà resistenti e prendersene cura. In ogni caso, ecco alcuni problemi specifici di cui dovreste essere a conoscenza.

Problemi di coltivazione

Le foglie che ingialliscono e cadono possono essere del tutto normali o un brutto segno. Se questo fenomeno riguarda solo le foglie più vecchie e inferiori, non c'è da preoccuparsi. La maggior parte delle piante si libera delle foglie vecchie per concentrare le proprie energie sulla ricrescita. Se invece sono le foglie superiori e più recenti a ingiallire, potrebbe trattarsi di un sintomo di sommersione o addirittura di un parassita o di una malattia.

Nella canna da zucchero, una canna con una bassa resa e/o una crescita stentata è spesso un segno di stress. Questo fenomeno è in genere causato da temperature fredde prolungate, da una cattiva fertilità e pH del suolo o da un'irrigazione non costante. Il più delle volte si può prevenire e risolvere il problema con la costanza nel soddisfare le esigenze della pianta. Se non si riesce a risolvere il problema, potrebbe trattarsi di un problema di parassiti o di malattie.

Parassiti

La larva bianca della canna da zucchero è chiamata così perché ama nutrirsi delle radici della canna da zucchero. Questa brutta larva inizia nel terreno dove prosciuga la canna da zucchero dell'acqua e delle sostanze nutritive. In risposta, la canna da zucchero può ingiallire, appassire e iniziare a morire. Se non vengono trattate, le larve possono mangiare la maggior parte delle radici e persino scavare una galleria nel fusto.

Per evitare la comparsa di queste larve, mantenete il terreno sano. Fornite molta materia organica e mantenetela libera da detriti. Ogni anno, fate ruotare la canna da zucchero con piante come le leguminose o almeno lavorate il terreno e tenetelo a riposo per circa un mese dopo il raccolto.

Se le piante sono già infestate, la possibilità migliore è quella di rimuovere le larve a mano quando emergono come coleotteri adulti. In alternativa, potete provare ad aggiungere nematodi benefici al terreno intorno alle piante, in particolare lo Steinernema feltiae (abbreviato SF). Questi vermi microscopici sono ghiotti della maggior parte dei tipi di larve e le mangiano.

La piralide della canna da zucchero è solo un tipo di piralide che attacca questa pianta. Questo parassita perfora il fusto e mangia il tessuto vascolare, distruggendo la struttura del fusto. Il danno invita anche altri parassiti e malattie a predare la pianta.

In caso di infestazione da piralide, si noterà una crescita stentata, foglie ingiallite e fori in tutta la pianta. Il segreto per eliminarle e prevenirle è quello di sconfiggere gli insetti quando le larve emergono per la prima volta in primavera. È possibile applicare olio di neem o insetticidi organici destinati alle piralidi per uccidere le larve prima che attacchino la pianta. Inoltre, se possibile, si può piantare la canna da zucchero in anticipo, in modo che sia più matura e in grado di reagire alla comparsa dei parassiti.

La canna da zucchero può essere colpita anche da comuni parassiti del giardino, come afidi, cocciniglie, acari e termiti. Questi possono essere controllati con applicazioni di olio di neem o di insetti benefici, come le coccinelle. Anche la terra diatomacea è un'ottima opzione, anche se non è altrettanto efficace per le cocciniglie e gli acari.

Malattie

La fumaggine della canna da zucchero è un fungo che arresta e distorce la crescita di questa pianta. Si notano strutture nere a forma di frusta tra le foglie. Queste producono spore che vengono facilmente trasportate dal vento verso altre piante. La migliore difesa è utilizzare una varietà resistente all'afta.

Il virus del mosaico della canna da zucchero è diffuso soprattutto dai parassiti, quindi la prima cosa da fare è proteggere le piante dagli insetti dannosi. Se il virus si insedia, si noterà un "mosaico" di colori sulle foglie con sfumature verdi e rosse. Come per l'afta, le varietà resistenti sono l'approccio migliore.

Il mal dell'occhio si manifesta con lesioni scolorite a forma di occhio che si sviluppano verticalmente sulle foglie. Questa malattia ha raramente un impatto sulla resa, ma può sicuramente danneggiare il valore ornamentale delle piante. Un fungicida può aiutare a contrastare questa malattia, ma anche in questo caso l'approccio più collaudato è quello di utilizzare varietà resistenti.

Domande frequenti

Raccolta della canna da zucchero

D: Quanto tempo impiega una canna da zucchero a crescere?

R: Ci vuole almeno un anno per maturare. Tuttavia, cresce attivamente solo per 7-8 mesi.

D: Cosa succede se beviamo quotidianamente succo di canna da zucchero?

R: Il succo è in realtà pieno di antiossidanti, quindi una piccola quantità al giorno può essere benefica. Tuttavia, contiene comunque un'elevata quantità di zuccheri, quindi non è raccomandato per chi soffre di diabete.

D: Posso frullare lo zucchero di canna?

R: Sì, si possono usare le canne da zucchero frullate per fare il succo. Basta tagliare la canna da zucchero in piccoli pezzi, frullarla con acqua e filtrarla.


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Direttore responsabile, Autore, Laurea in Scienze della Comunicazione. Ciao, sono Antonio e Gardencap.it è il mio sito dedicato al giardinaggio e all'orticoltura.